太陽系外行星發現甲烷 參與證實該行星有水

美英天文學家證實,太陽系外行星大氣含甲烷。模擬圖顯示該行星HD 189733b(右)繞行其恆星(左)。

美國及英國科學家前天宣布,首度在太陽系外行星HD 189733b大氣中,偵測到含碳有機分子-甲烷,對於未來在遙遠宇宙尋找生命跡象又邁進重要一步。曾參與發現該行星有水的台灣天文物理學家梁茂昌昨稱,此發現是天文學界新的重大突破。
最新一期科學期刊《自然》(Nature)報導,美國航太總署(NASA)噴射推進實驗室研究科學家史文(Mark Swain)率領的研究團隊,利用哈伯(Hubble)太空望遠鏡取得距離地球63光年行星HD 189733b大氣的紅外線光譜,分析其所含化學物的分子特徵,發現了甲烷的存在。

用光譜技術偵測
甲烷由碳及氫組成,是結構最簡單的有機化合物,而生物可由有機化合物所組成。史文指出,雖然這顆類似木星的氣體行星溫度太高,不可能有生物,但此發現「對於可能有生命存在行星上的益生分子特徵描繪,是一個重要的踏腳石」,而且顯示哈伯及興建中的新一代太空望遠鏡,可利用光譜技術偵測太陽系外行星有機分子的能力。
此次研究也再度證實該行星上有水。去年7月,由中央研究院環境變遷研究中心助研究員、中央大學天文所助理教授梁茂昌參與的國際天文研究,透過美國航太總署具備紅外線功能的史拜哲(Spitzer)太空望遠鏡觀測,首度證實HD 189733b大氣中有水。
梁茂昌博士昨天接受《蘋果》訪問時表示,外太空行星是否有水與甲烷偵測不易,此新發現對於未來天文觀察具有指標性意義。

HD 189733b行星小檔案
位置:座落在狐狸座,距離地球63光年(約598.5兆公里)
大小:約木星大小,是顆氣體行星,繞行其恆星一周約2.2天
重量:木星的1.15倍、地球的365倍
溫度:攝氏900度,相當於銀的熔點
新發現:大氣中含有有機分子甲烷,去年已證實有水